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Quartier historique commercial du centre-ville de Oil City.

La région pétrolière du nord-ouest de la Pennsylvanie a une longue histoire de fabrication. De nombreux widgets qui ont rendu possible l’extraction et le traitement du pétrole ont été inventés et fabriqués pour la première fois dans les comtés de Venango et de Crawford. Vous ne le sauriez pas à moins de visiter le musée de Drake Well (une fois qu’il rouvre pour les visiteurs) ou d’engager une conversation avec un passionné d’histoire lors du festival du patrimoine pétrolier de cette semaine ici à Oil City. Le 42e Festival annuel a été écourté par les restrictions relatives aux coronavirus. Nous sommes plutôt peu peuplés ces jours-ci, il n’y aura donc pas de défilé ou de grands rassemblements publics.

À son apogée, Oil City comptait près de 30000 personnes, grâce au siège social de TROIS Fortune 500 (Pennzoil, Wolf’s Head et Quaker State) et au plus grand fabricant d’équipement de gisement de pétrole au monde (USS Oil Well Supply). Le premier fabricant de tubes en acier (Webco) est toujours là, ainsi que de nombreuses petites opérations de fabrication. Ils pompent encore du pétrole de cet endroit, y compris le puits McClintock qui coule depuis 1961, mais le brut va ailleurs pour le raffinage. La dernière raffinerie locale a fermé il y a 30 ans.

C’est une longue introduction pour le sujet d’aujourd’hui. En roulant sur l’autoroute 8 l’autre jour, ma bien meilleure moitié a vu un panneau indiquant «Machinistes expérimentés» et a demandé si le «problème» était «l’expérience» ou le «machiniste». Nous avions regardé les feux d’artifice du 4 juillet depuis le parking de l’école Vo Tech sur la colline au-dessus de notre maison, et j’avais commenté les différents programmes qui y étaient offerts. Les diplômés n’étaient-ils pas assez «expérimentés» pour les commerces locaux? Ou y avait-il tout simplement trop peu de personnes qualifiées pour utiliser des machines-outils?

Ce n’est pas une question aussi simple que vous pourriez le penser. Beaucoup de gens semblent penser que vous pouvez acquérir n’importe quelle compétence «assez bonne» en regardant quelques vidéos sur Internet. Mon merveilleux éditeur m’a récemment envoyé un lien vers celui montrant une fille de douze ans en train de programmer un robot de changement d’outils; est-ce un signe avant-coureur de jeunes formés au jeu vidéo qui révolutionnent le métier en faisant fonctionner à distance des machines dans le confort de leur foyer?

Dans mon esprit, il y a un énorme écart entre être un «opérateur de machine» et un «machiniste expérimenté». La question de mon conjoint m’a rappelé la décision désastreuse prise par un nouveau directeur d’atelier d’affecter des opérateurs inexpérimentés à une nouvelle fraise CNC de 3 millions de dollars transformant des pièces forgées de 25 000 $ en engrenages à double hélice. Oui, c’était un temps de cycle long et la machine a fait tous les mouvements importants. Malheureusement, il a fallu créer des engins de rebut d’une valeur de 625 000 $ avant que le besoin d’une main plus avisée aux commandes soit enfin reconnu. Le «nouveau» gars était ennuyé par la mission, mais la pile de «matériaux non conformes» a cessé de croître en raison de son intervention opportune lorsque le son ou la vibration a commencé à changer.

Ne vous méprenez pas, je soutiens pleinement la Vo Tech School. C’est juste que les diplômes et certifications ne font pas comme par magie du destinataire un praticien expérimenté. L’expérience – comme l’histoire – prend du temps à se développer. Espérons que la bonne personne verra ce signe d’aide recherchée et qu’un besoin sera comblé.

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